Loting WK voetbal 2020 Rusland bekendgemaakt in het Kremlin

Hoewel Nederland er op het EK van 2016 niet bij was, mochten we tijdens het toernooi genieten van diverse underdogs die boven zichzelf uitstegen en gevestigde voetballanden uit het toernooi knikkerden.

Met onder meer IJsland, dat met 1-1 standhield tegen latere kampioen Portugal en Engeland versloeg, Wales, dat België naar huis stuurde en Ierland, dat Italië versloeg, was het toernooi voor veel fans een sprookje.

De hoop voor de neutrale toeschouwer is dan ook dat we iets soortgelijks gaan meemaken op het WK van 2018. Wij zetten drie landen op een rijtje die in Rusland wel eens kunnen gaan verrassen.

1. IJsland

Toen IJsland tijdens de EK-kwalificatie in 2015 twee keer won van Nederland en zich via een tweede plek plaatste voor het EK, dachten we dat het aan Nederland lag. Toen het land vervolgens gelijkspeelde tegen Portugal en zich met een tweede plek plaatste voor de knock-outfase, dachten we dat het een bevlieging was.

Toen de IJslanders vervolgens Engeland uitschakelden, begon het een beetje te dagen. IJsland lijkt een land om rekening mee te houden. Het landje met slechts 300.000 inwoners heeft zich namelijk als groepswinnaar geplaatst voor het WK van 2018, waarbij het onder meer Kroatië, Turkije en Oekraïne achter zich hield.

Daarmee is IJsland met afstand het land met het kleinste inwonersaantal ooit dat zich weet te plaatsen voor een WK voetbal. Die eer ging voorheen naar Trinidad en Tobago, dat 4,5 keer zoveel inwoners heeft als IJsland. Met de bravoure van de spelers en de hondstrouwe fans en hun Vikingklap, is IJsland een land om van te houden.

2. Polen

Polen is misschien niet perse een klein voetballand, maar normaal gesproken toch zeker geen topland. Toch is de kans aanwezig dat de Polen in Rusland gaan stunten. Op het EK van 2016 lieten ze al van zich horen door de kwartfinale te bereiken en Portugal in reguliere speeltijd op een gelijkspel te houden. Daarvoor hadden de Polen ook wereldkampioen Duitsland nog op een 0-0 gehouden.

Met wereldspits Lewandowski als aanvoerder, vertoont Polen gelijkenissen met Nederland, dat zwaar leunde op Arjen Robben. Toch hebben de Polen met spelers als Zielinski (Napoli), Szczęsny (Juventus) en Glik (AS Monaco) meer spelers om op terug te vallen.

Vallen alle puzzelstukjes op hun plek, dan is dit Polen in staat om ver te komen. Daarvoor moet Robert Lewandowski echter wel zijn huidige topvorm vasthouden.

3. Kroatië

Kroatië is een land dat gelijkenissen vertoont met Polen op voetbalgebied. Het is geen absoluut topland, maar schurkt zo nu en dan wel nadrukkelijk tegen de subtop aan. Dat hebben de Kroaten op dit moment vooral te danken aan het koningsduo Luka Modrić – Ivan Rakitić. De twee creatieve middenvelders spelen respectievelijk bij aartsrivalen Real Madrid en FC Barcelona Het zijn aartsrivalen in de Primera División, maar vormen in het nationale elftal een geoliede machine.

Hoewel het land er op het EK van 2016 in de achtste finale uitvloog, was dit wel tegen uiteindelijke kampioen Portugal. De twee vedettes op het middenveld waren beide belangrijk met goals en wereldpasses. De derde grote man in de Kroatische gelederen is de makkelijk scorende Ivan Perišić.

Hoewel Perišić met Internazionale niet in de absolute wereldtop speelt, is hij vrijwel ieder seizoen een vaste waarde geweest bij zijn clubs met goals en assists. Net als bij de andere underdogs, zal echter ook voor Kroatië alles afhangen van de vorm van de sterkhouders. Weten Modrić, Rakitić en Perišić geen hoog niveau te halen, dan kan het snel voorbij zijn voor de Kroaten.